L’extraordinaire recherche de la plus ancienne Bible au monde (2/2)

Trésor biblique d’un monastère du désert

Alexander Schick |

Mai 6, 2022 | News

Drawing of the convent of St. Catharine on Mount Sinai

Résumé : L’étonnante conclusion de l’histoire de la vie de Tischendorf et de sa découverte de la plus ancienne Bible du monde. Deuxième partie d’une série en deux volets.

Je me réjouis de ta parole, comme celui qui trouve un grand butin. – Psaume 119:162 (KJV)

La recherche des textes bibliques les plus anciens

Dans sa recherche des plus anciens textes de la Bible, Constantin Tischendorf souhaitait avant tout visiter le monastère de Sainte-Catherine dans le Sinaï. De toutes les bibliothèques du Moyen-Orient, celle de Sainte-Catherine était la plus ancienne et la plus célèbre.

Après deux semaines d’un dangereux voyage dans le désert, l’étudiant saxon de la Bible a atteint le couvent isolé dans le sud du Sinaï avec une petite caravane de chameaux en mai 1844.

Mais les tribulations en valaient la peine ! Dans le monastère, il découvre 129 feuillets de l’ancienne Bible, aujourd’hui mondialement connue sous le nom de Codex Sinaiticus (Livre du Sinaï). Tischendorf accepta 43 feuilles comme cadeau des moines du Sinaï et les apporta à Leipzig. Il laissa les autres derrière lui et demanda aux moines de chercher d’autres feuilles.

Alexander Schick and Timothy Mahoney examine a reproduction of the Codex Sinaiticus
Alexander Schick montre à Timothy Mahoney un fac-similé du Codex Sinaiticus, qui contient la plus ancienne copie complète du Nouveau Testament en vieux grec. (© 2018 Patterns of Evidence LLC)

Le voyage de retour s’est effectué par Suez jusqu’au Caire, puis à Jérusalem, Sichem, Beyrouth, Smyrne, Patmos, Constantinople et Athènes. Il a visité les bibliothèques partout où il est allé. À Noël 1844, il retourne à Lengenfeld en passant par l’Italie, Vienne et Munich. Quelques jours plus tard, il est allé voir son Angelika. Il se fiance à ce moment-là et ils se marient en 1845.

À son retour, il est nommé professeur à l’université de Leipzig, où il publie immédiatement les feuilles de l’Ancien Testament dans une édition exemplaire, mais sans révéler le lieu de leur découverte. En 1853, Tischendorf se rend une seconde fois au Moyen-Orient pour trouver le reste du manuscrit. Mais il ne découvre qu’un petit fragment.

En janvier 1859, il effectue un troisième voyage au Moyen-Orient. Il écrit à sa femme Angelika :  » Je vais au nom du Seigneur, à la recherche de trésors qui porteront du fruit pour son Église.  » Pour ce troisième voyage, Tischendorf a même inspiré la maison du tsar. Le tsar Alexandre II était le saint patron de l’Église orthodoxe grecque. Il a pris en charge les frais de voyage, et le frère du tsar, le grand-duc Constantin, est devenu le plus important mécène de Tischendorf.

Les moines du monastère connaissaient déjà bien Tischendorf, mais personne ne se souvenait de ce qu’étaient devenues les 86 feuilles laissées sur place lors de la découverte de la Bible en 1844.

La découverte du Codex Sinaiticus complet

Une fois de plus, Tischendorf passe au peigne fin les pièces dans lesquelles se trouve la bibliothèque avec ses milliers de livres. Mais en vain ! Peu avant de partir, il gravit le traditionnel mont Sinaï et, alors qu’il se fait rafraîchir par un moine à son retour, on lui montre « sa » Bible grecque. C’était le 4 février 1859, une date qui est entrée dans l’histoire de la Bible !

Le moine apporta à Tischendorf une épaisse liasse de parchemin enveloppée d’un tissu rouge. Cette liasse ne contenait pas seulement les 86 feuilles restantes, mais aussi d’autres feuilles de l’Ancien Testament et du Nouveau Testament tout entier ! Tischendorf a atteint le but qu’il s’était fixé. 

Il écrit à sa femme : « J’avais espéré un bulletin de victoire : Et maintenant, en vérité, le Seigneur a décrété que cela en serait un. Il a déjà donné une si grande bénédiction à mes recherches dans leurs premiers pas que je n’ai eu que des larmes d’émotion en réponse… Ce qui ne me donnait pas la paix à la maison, tant il s’appuyait aussi sur les efforts et les désirs humains, c’était l’appel du Seigneur. Je l’avais toujours dit : Je vais au nom du Seigneur et je cherche des trésors qui porteront du fruit pour son église : maintenant je le sais, et j’ai été moi-même vraiment choqué par la vérité . Le manuscrit entier, tel qu’il est maintenant, est un joyau incomparable pour la science et l’église » (Le Caire, 15 février 1859).

L’influence du Codex Sinaiticus

L’achat du manuscrit était impossible, mais les moines aimaient l’idée d’en faire cadeau au tsar de Russie. Cette idée n’a toutefois pas été mise en œuvre immédiatement, car l’ancien archevêque du Sinaï venait de mourir et un nouveau devait d’abord être choisi et accepté. Tant que le don n’était pas immédiatement possible, le manuscrit de Tischendorf était remis à des fins de publication contre un certificat de garantie de l’ambassadeur russe. Le tsar Alexandre II fut ravi de la découverte et prit en charge les frais de publication d’un fac-similé (réplique détaillée).

L’université de Leipzig crée une chaire de « paléographie et théologie bibliques » pour Tischendorf. Dans une période incroyablement courte de trois ans – Tischendorf a dû travailler jour et nuit – il a accompli la tâche herculéenne.

En 1862, le Codex Sinaiticus a fait l’objet d’une magnifique réimpression pour le tsar russe, à l’occasion du millénaire de l’Empire russe. Le tsar a offert le fac-similé à toutes les grandes bibliothèques et aux dynasties royales.

En outre, Tischendorf a également publié des éditions bon marché et diverses publications sur l’histoire de la découverte de la « Bible du Sinaï », comme on appelait alors le Codex.

A page from the Codex Sinaiticus
Une page du Codex Sinaiticus de la collection d’Alexander Schick. (© 2018 Patterns of Evidence LLC)

Tischendorf a également révisé une nouvelle fois son édition du texte du Nouveau Testament. Comme déjà mentionné, Tischendorf a publié 24 éditions du Nouveau Testament en grec au cours de sa vie de chercheur.

La plus importante est l' »Editio Octava Critica Maior » (Volume I 1869 / Volume II 1872), qui est considérée comme un jalon et est encore utilisée aujourd’hui dans la recherche textuelle sur le Nouveau Testament. Cette édition du Codex Sinaiticus occupe la position la plus importante après le Codex Vaticanus en tant que témoin textuel.

Elle a permis de résoudre de nombreuses questions de critique textuelle, tout en montrant que le Nouveau Testament a été transmis de manière tout à fait remarquable. A ce jour, la découverte du Sinaiticus du 4ème siècle laisse toutes les autres découvertes dans l’ombre. Entre-temps, il existe certainement des documents plus anciens du Nouveau Testament, mais seul le Sinaiticus offre l’intégralité du Nouveau Testament !

Le transfert du Codex Sinaiticus

Les moines ont offert le précieux manuscrit en 1869 au tsar, après quoi le monastère a reçu 9 000 roubles en retour, comme il est d’usage au Moyen-Orient.

La découverte du manuscrit par Tischendorf a souvent été décrite. Cependant, peu avant sa mort (1874), des voix se sont élevées pour affirmer que Tischendorf s’était emparé frauduleusement du manuscrit sinaïtique. On dit souvent qu’il n’avait le manuscrit qu’en prêt, mais qu’il ne l’a jamais rendu malgré les promesses faites ; au contraire, qu’il l’a légué au tsar sans l’autorisation des moines.

Dans le cadre du projet de recherche numérique, des recherches intensives ont été menées dans les archives en Allemagne, en Angleterre, et surtout en Russie et au monastère de Sainte-Catherine – avec un grand succès ! L’acte de donation des moines à l’empereur de Russie a été retrouvé dans les archives du tsar. Le professeur Christfried Böttrich de l’université de Greifswald (anciennement Leipzig) a publié, entre autres, ces documents en allemand dans le cadre du projet de recherche numérique.

Je ne peux que soutenir sa conclusion : « Le transfert du ‘Codex Sinaiticus’ à Saint-Pétersbourg s’est déroulé – malgré… toutes les circonstances difficiles – de manière juridiquement correcte. Un vol est, en tout cas, hors de question. »

Constantin von Tischendorf’s letters to his wife on display
 Quelques lettres de Tischendorf à sa femme, provenant de la collection d’Alexander Schick. (© 2018 Patterns of Evidence LLC).

Depuis plus de deux décennies, je fais des recherches sur Tischendorf. Ses descendants m’ont confié son patrimoine pour le traiter (entre autres, 300 lettres d’amour datant de 1838-1868, soit plus de 1 000 pages). Pendant des années, j’ai également travaillé avec des travaux scientifiques non publiés, qui sont conservés à l’université de Leipzig. D’après tous ces documents, il ne fait aucun doute que Tischendorf était non seulement un chrétien fervent, mais aussi un gentleman jusqu’au bout des ongles !

Pour son 200e anniversaire, la ville de Lengenfeld (près de Dresde) a organisé une grande exposition sur la Bible et Tischendorf à l’hôtel de ville. Les conférences et les services religieux qui ont accompagné cet anniversaire ont été très suivis. L’arrière-petite-fille de Tischendorf est venue spécialement de Londres pour l’occasion, et environ 3 000 visiteurs ont afflué de toute l’Allemagne dans la petite ville de Lengenfeld.

C’est un plaisir de voir comment ce bibliste unique et son érudition suscitent à nouveau l’intérêt de la population, car ses aventures de recherche sont plus passionnantes que n’importe quel thriller.

La devise de Tischendorf était la suivante : « Sans doute, la science renforce la recherche, mais seule la foi la sanctifie ! » C’est pourquoi il avait toujours essayé d’expliquer toutes ses recherches à la communauté chrétienne et de les rendre accessibles.

Portrait of Constantin von Tischendorf
Constantin von Tischendorf à la fin de sa vie, provenant de la collection d’Alexander Schick (© 2018 Patterns of Evidence LLC).

Malheureusement, la vie et l’œuvre fascinantes de Tischendorf sont totalement inconnues de nombreux chrétiens aujourd’hui. Il est très heureux qu’un effort soit fait pour renommer la ville où il est né « Tischendorfstadt-Lengenfeld ».

Tischendorf a dit un jour : « Vous savez que c’est l’enthousiasme pour le Livre des livres qui m’a arraché des bras de mes amis et m’a vu sous des cieux étrangers, à la recherche de trésors cachés » (« Lettre de Jérusalem », 15 juillet 1844).

Tischendorf a trouvé des trésors bibliques en quantité, et grâce à lui, la recherche textuelle moderne a été fondée. D’autres découvertes du Nouveau Testament dans les sables chauds du désert égyptien dans les années 1930 et 1950 démontrent la tradition exceptionnelle des écrits du Nouveau Testament.

Conclusion

Malgré toutes les prédictions contraires, le Nouveau Testament est bien documenté. Aucun texte de l’Antiquité ne peut se targuer d’une telle richesse de tradition. Dieu veille sur sa Parole !

Les manuscrits de Tischendorf constituent un jalon dans la recherche textuelle, et sont d’une importance égale à la découverte des manuscrits de la mer Morte. Aujourd’hui, les découvertes de Tischendorf ornent les plus grands musées du monde. Parmi toutes ses découvertes, le Codex Sinaiticus se distingue. Grâce à lui, nous avons sous les yeux une copie de l’intégralité du Nouveau Testament du IVe siècle !

Dans Jean 20:31, nous lisons la raison de la rédaction des évangiles : « Mais ces choses ont été écrites, afin que vous croyiez que Jésus est le Christ, le Fils de Dieu, et qu’en croyant vous ayez la vie par son nom. »

Si nous acceptons personnellement Jésus dans notre vie comme le Messie, le Sauveur et le Rédempteur du monde, alors la Bible sera un livre très personnel pour nous. Et puisse le Psaume 119:162 être aussi vrai dans nos vies qu’il l’était pour le chercheur biblique Tischendorf : « Je me réjouis de ta parole, comme celui qui trouve un grand butin. » – Alexander Schick

Continuez à penser ! 

PHOTO DU HAUT :  Le couvent de Sainte Catharine sur le Mont Sinaï, le plus ancien monastère du christianisme habité en permanence. (crédit : Internet Archive Book Images, sans restrictions, via Wikimedia Commons)

REMARQUE : les opinions exprimées par les chercheurs qui contribuent aux articles du Thinker ne reflètent pas nécessairement celles de Patterns of Evidence. Nous incluons des points de vue de divers côtés des débats sur des questions bibliques afin que les lecteurs puissent se familiariser avec les différents arguments en jeu. – Continuez à réfléchir !

============= version originale en anglais =============

Bible Treasure from a Desert Monastery – Part 2

Alexander Schick |

May 6, 2022 | News

Drawing of the convent of St. Catharine on Mount Sinai

Summary: The amazing conclusion of the story of Tischendorf’s life and his discovery of the world’s oldest Bible. Part 2 of a 2-part series.

I rejoice at thy word, as one that findeth great spoil. – Psalm 119:162 (KJV)

The Search for the Most Ancient Biblical Texts

In his search for the most ancient texts of the Bible, Constantin Tischendorf most wanted to visit St. Catherine’s Monastery in the Sinai. Of all the libraries in the Middle East, St. Catherine’s library was the oldest and most famous.

After two weeks of dangerous desert travel, the Saxon Bible student reached the secluded convent in the south of the Sinai with a small camel caravan in May of 1844.

But the tribulations would be worth it! In the monastery he discovered 129 sheets of the ancient Bible which is now world-famous as the Codex Sinaiticus (Book from Sinai). Tischendorf accepted 43 sheets as a gift from the Sinai monks and brought them to Leipzig. He left the others behind and asked the monks to look out for further sheets.

Alexander Schick and Timothy Mahoney examine a reproduction of the Codex Sinaiticus
Alexander Schick shows Timothy Mahoney a facsimile of the Codex Sinaiticus, which contains the oldest complete copy of the New Testament in Old Greek. (© 2018 Patterns of Evidence LLC)

The return journey went by way of Suez to Cairo, and then on to Jerusalem, Shechem, Beirut, Smyrna, Patmos, Constantinople, and Athens. He visited the libraries everywhere he went. He then went back to Lengenfeld through Italy, Vienna, and Munich at Christmas of 1844. A few days later, he went to see his Angelika. He became engaged at that time, and they married in 1845.

Upon his return, he was appointed professor at the University of Leipzig, where he immediately published the leaves from the Old Testament in an exemplary edition, but without revealing the site of their discovery. In 1853, Tischendorf traveled to the Middle East a second time to find the rest of the manuscript. But he discovered only a small fragment.

In January 1859, a third trip to the Middle East followed. He wrote to his wife Angelika, “I go in the name of the Lord, looking for treasures that will bear fruit for His church.” For this third trip, Tischendorf even inspired the house of the Czar. Czar Alexander II was the patron saint of the Greek Orthodox Church. He took over the travel expenses, and the Czar’s brother, Grand Duke Constantine, became Tischendorf’s most important patron.

The monks in the monastery already knew Tischendorf well, but no one could remember what had become of the 86 sheets that had been left behind from the Bible discovery in 1844.

The Discovery of the complete Codex Sinaiticus

Once more, Tischendorf combed through the rooms in which the library was housed with its thousands of books. But to no avail! Shortly before leaving, he ascended the traditional Mount Sinai, and as he was refreshed by a monk upon his return, he was shown “his” Greek Bible. It was February 4, 1859, a date that has gone down in Bible history!

The monk brought Tischendorf a thick parchment bundle that was wrapped in a red cloth. This bundle contained not just the 86 left-behind sheets, but more leaves from the Old Testament and the entire New Testament! Tischendorf had reached his desired goal. 

To his wife he wrote, “I had hoped to give a victory bulletin: now truly, the Lord has decreed that it would be one. He has already given such a great blessing to my research in its first steps that I had only tears of emotion in response…What gave me no peace at home, so much that it also leaned on human striving and longings, that was the call of the Lord. I had always said it: I go in the name of the Lord and search for treasures that will bear fruit for His church: now I know it, and I was honestly shocked by the truth myself. The entire manuscript, as it is now, is an incomparable gem for science and the church” (Cairo, 15 February 1859).

The Influence of the Codex Sinaiticus

A purchase of the manuscript was impossible, but the monks liked the idea of a gift to the Russian Czar. However, this was not carried out immediately, as the former Archbishop of the Sinai had just died, and a new one had to first be selected and accepted. As long as the gift was not immediately possible, Tischendorf’s manuscript would be given for publication purposes against a certificate of guarantee from the Russian ambassador. Czar Alexander II was delighted by the discovery and took over the costs of publishing a facsimile (detailed replica).

The University of Leipzig established a Chair of “Biblical Paleography and Theology” just for Tischendorf. In an incredibly short period of three years—Tischendorf must have toiled day and night—he accomplished the Herculean task.

In 1862, the Codex Sinaiticus appeared as a magnificent reprint for the Russian Czar, for the 1000-year anniversary of the Russian Empire. The Czar gave the facsimile away to all the major libraries and royal dynasties.

In addition to this, Tischendorf also published inexpensive editions and various publications on the history of the discovery of the “Sinai Bible,” as the Codex was then called. 

A page from the Codex Sinaiticus
A page from the Codex Sinaiticus from the collection of Alexander Schick. (© 2018 Patterns of Evidence LLC)

Tischendorf also revised his text edition of the New Testament again. As already mentioned, Tischendorf released 24 editions of the New Testament in Greek during his life as a researcher.

The highlight is the “Editio Octava Critica Maior,” (Volume I 1869 / Volume II 1872), which is considered a milestone and is still used in New Testament textual research today. This edition of the Codex Sinaiticus takes the most important position next to the Codex Vaticanus as a textual witness.

Many questions of textual criticism could be resolved, and at the same time it pointed out that the New Testament has been quite outstandingly passed down. To date, the discovery of the Sinaiticus from the 4th century leaves all other discoveries in the shadows. Meanwhile, there are certainly older records of the New Testament, but only the Sinaiticus offers the entire New Testament!

The Transfer of the Codex Sinaiticus

The monks gave the valuable manuscript in 1869 as a gift to the Czar, after which the monastery received 9,000 rubles in return, as is customary in the Middle East.

Tischendorf’s discovery of the manuscript has often been described. Shortly before his death (1874), however, there were voices alleging that Tischendorf had fraudulently taken the Sinaitic manuscript. It is often said that he had the manuscript only on loan, but it was never returned in spite of promises made; instead, that he bequeathed it to the Czar without permission from the monks.

Within the scope of the digital research project, archives were searched intensely in Germany, England, and especially in Russia and in Saint Catherine’s Monastery—with great success! The monks’ deed of a gift to the Russian Emperor was found in the Czar’s archive. Professor Christfried Böttrich of the University of Greifswald (formerly Leipzig) has published, among other things, these documents in German as part of the digital research project.

I can only support his conclusion: “The transfer of ‘Codex Sinaiticus’ to St. Petersburg took place—despite…all the difficult circumstances—legally correctly. A theft is, in any case, out of the question.”

Constantin von Tischendorf’s letters to his wife on display
 Some of Tischendorf’s letters to his wife, from the collection of Alexander Schick. (© 2018 Patterns of Evidence LLC)

For over two decades I’ve researched Tischendorf. His descendants have given me his estate to process (among other things, 300 love letters from 1838-1868, with more than 1,000 pages). For years I also worked with unpublished scientific works, which are preserved at the University of Leipzig. From all of the documents, it is doubtless that Tischendorf was not only a devout Christian, but also a gentleman all the way!

For his 200th birthday anniversary, the city of Lengenfeld (near Dresden) held a large Bible and Tischendorf exhibition at City Hall. The accompanying anniversary lectures and church services were very well attended. Tischendorf’s great-granddaughter traveled specially from London for the occasion, and approximately 3,000 visitors flocked from all over Germany to tiny Lengenfeld.

It is a pleasure to see how this unique biblical scholar and his scholarship have newly aroused the interest of the people, because his research adventures are more exciting than any thriller.

Tischendorf’s motto was, “Doubtless, science strengthens the research, but only faith sanctifies it!” Therefore, he had always tried to explain all of his research to the Christian community and make it accessible.

Portrait of Constantin von Tischendorf
Constantin von Tischendorf late in his life, from the collection of Alexander Schick. (© 2018 Patterns of Evidence LLC)

Unfortunately, Tischendorf’s fascinating life and work are wholly unknown to many Christians today. It is very welcome that an effort is being made to rename the city of his birth “Tischendorfstadt-Lengenfeld.”

Tischendorf once said, “You know that it was enthusiasm for the Book of books that swept me from the arms of friends and saw me under foreign skies, looking for hidden treasures” (“Letter from Jerusalem,” 15 July 1844).

Tischendorf found Bible treasures in quantity, and through him, modern textual research was founded. Additional discoveries of the New Testament in the hot desert sands of Egypt in the 1930s and 50s demonstrate the outstanding tradition of the New Testament writings.

Conclusion

Despite all predictions to the contrary, the New Testament is well documented. No text in antiquity can boast such a wealth of tradition. God watches over His Word!

Tischendorf’s manuscripts are a milestone in textual research, and equal in meaning to the discovery of the Dead Sea Scrolls. Today, Tischendorf’s findings decorate the greatest museums in the world. Among all of his discoveries, the Codex Sinaiticus stands out. Through him we have a copy of the entire New Testament from the 4th century in front of us!

In John 20:31, we read the reason for the writing of the Gospels: “But these are written, that ye might believe that Jesus is the Christ, the Son of God; and that believing ye might have life through his name.”

If we personally accept Jesus in our life as the Messiah, the Savior and Redeemer of the world, then the Bible will be a very personal book for us. And may Psalm 119:162 be as true in our lives as it was for Bible researcher Tischendorf: “I rejoice at thy word, as one that findeth great spoil.” – Alexander Schick

Keep Thinking! 

TOP PHOTO:  The convent of St. Catharine on Mount Sinai, Christianity’s oldest, continuously-inhabited monastery. (credit: Internet Archive Book Images, no restrictions, via Wikimedia Commons)

NOTE: Not every view expressed by scholars contributing Thinker articles necessarily reflects the views of Patterns of Evidence. We include perspectives from various sides of debates on biblical matters so that readers can become familiar with the different arguments involved. – Keep Thinking!

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