Laissez-moi vous raconter l’histoire des Tels

« Let Me Tell You a Tale of the Tels »

Dr. Dale Manor |November 20, 2020 publié en anglais sur patternsofevidence.com/2020/11/20/biblical-archaeology-tale-of-the-tels/

Tel Keisan in the Akko plain in the Galilee region of Israel

Résumé : Les monticules surélevés des villes anciennes, connus sous le nom de tels, sont essentiels à la recherche archéologique en Israël et nous aident à comprendre le récit biblique.

« Ainsi parle l’Éternel : Voici, je vais rétablir les forteresses des tentes de Jacob et avoir pitié de ses demeures ; la ville sera rebâtie sur son monticule, et le palais se tiendra là où il était. » – Jérémie 30:18 (ESV)

Les Tels dans l’archéologie et la Bible

Parfois, les noms des sites du Moyen-Orient et du Proche-Orient sont précédés du mot « tel » dans les commentaires (par exemple, Tel Megiddo ; Tel Miqne ; Tel Lachish, etc.). Tel est la translittération d’un mot hébreu qui signifie essentiellement « tas d’ordures « 1 et « monticule ».2 Souvent, le mot est translittéré en anglais par « tell », ce qui reflète l’orthographe arabe du mot.3

Le mot hébreu se trouve à plusieurs endroits dans la Bible et a généralement une connotation négative. Dans Deutéronome 13:16, l’Éternel ordonne que tout peuple parmi les Israélites qui pourrait l’abandonner et se prosterner devant les dieux du pays soit détruit et que sa ville soit laissée en tas (c’est-à-dire un tel). Une punition similaire est prononcée contre Rabbah-ammon dans Jérémie 49:2 où l’Éternel déclare que la ville deviendrait un « monticule de désolation » (c’est-à-dire un tel de désolation). Cependant, après que l’Éternel ait promis qu’après la destruction de Jérusalem, Israël réoccuperait la ville sur son « monticule » (Jérémie 30:18).

 Lorsqu’Israël entre en Canaan, l’attaque contre Ai (le terme « Ai » est apparemment une variation d’un mot qui signifie « tas de ruines « 4) laisse littéralement la ville un « tas de ruines » (Héb. tél ; Josué 8:28). Le résumé de la campagne du nord de la Conquête raconte qu’Israël a préservé toutes les villes du nord qui se trouvaient sur leurs « monticules » (Héb. tél) sauf Hatsor, qu’ils ont réduit en ruines par le feu (Josué 11:13). La façon dont le terme « monticule » est utilisé dans ce passage implique une ville reposant sur les ruines d’autres villes en contrebas, ce qui reproduit presque exactement le caractère stratigraphique de tels sites.

L’archéologue travaillant au Moyen-Orient et au Proche-Orient reconnaît volontiers la signification de ces déclarations car elles reflètent des phénomènes qui perdurent jusqu’à nos jours. Le terme archéologique tel s’applique aux débris accumulés des vestiges des villes anciennes qui apparaissent généralement avec des silhouettes assez caractéristiques de collines élevées au sommet plat. La photo ci-dessus est la forme classique du tel de Tel Keisan dans la plaine d’Akko. La raison de ces tels assez communs est la convergence de plusieurs caractéristiques géographiques et topographiques.

Pourquoi les Tels se sont développés là où ils sont

Quatre critères tendent à caractériser l’établissement d’un site.

1) L’accès à un approvisionnement en eau suffisant est de la plus haute importance. Il peut s’agir de profiter des précipitations naturelles, de puiser dans les ressources d’une rivière, d’accéder à une source, de creuser des puits pour atteindre la nappe phréatique ou de construire des citernes pour stocker l’eau (et bien sûr, ce dernier critère exige tout particulièrement des précipitations suffisantes pour fournir l’eau pour l’année).

2) Un emplacement défendable est également important. Il prend généralement la forme d’une hauteur élevée par rapport à la zone environnante (elle peut, bien sûr, se trouver dans le coude d’une rivière ou à un autre endroit de ce type, mais ces endroits sont pratiquement inexistants en Canaan/Palestine). Avant la guerre aérienne, l’occupation de la « haute terre » offre généralement un avantage stratégique.

3) L’accès aux terres arables est essentiel pour les ressources alimentaires. Cela facilite également l’élevage des animaux. Bien entendu, la question des terres arables pourrait souvent être modifiée par l’accès aux ressources en eau.

4) L’accès aux routes commerciales permettant d’importer et d’exporter des produits essentiels et de luxe.

Pour Canaan/Palestine, il existe un nombre limité d’endroits où ces trois ou quatre questions convergent, ce qui explique que les gens aient eu tendance à s’y rendre de manière répétée au fil du temps. La nature de la construction sur la plupart des sites contribue également au développement du télétravail. La plupart des bâtiments, et souvent des parties des murs de fortification, étaient faits de briques de terre crue non cuites. Au bout d’un certain temps, il y avait une guerre, une famine ou une peste et les habitants abandonnaient le site. Après un certain temps, à cause de la négligence, la pluie et le vent détruisaient les structures en briques de terre qui se dissolvaient presque littéralement en une couche de débris.

Les structures en briques crues nécessitent un entretien fréquent pour corriger les effets de l’exposition à l’eau. Les surfaces des structures sont sensibles aux effets d’érosion de l’eau qui s’écoule de leurs surfaces exposées et l’effet d’éclaboussure à la base des murs tend à compromettre l’intégrité des murs.

Mud plaster layer over mud bricks at Beer-sheba in Israel.

Une façon de neutraliser les effets de cette érosion est de « plâtrer » régulièrement la surface avec une fine couche d’un mélange de boue.

La photo de gauche montre une couche de plâtre de boue (qui s’est partiellement écaillée) sur des briques de boue à Beer-sheba (© Dale Manor). C’est probablement à cela qu’Ézéchiel fait allusion dans 13:10-15 lorsqu’il reproche aux Israélites de n’avoir fait que couvrir les défauts structurels du mur avec une couche de « chaux ».

Il est intéressant de noter que l’Éternel menace d’exposer leur faiblesse fondamentale avec la métaphore d’un « déluge de pluie » et d’un « vent de tempête » – exactement les forces qui menacent le plus les structures en briques crues.

En raison du nombre limité de sites où tous ces facteurs convergent, un autre groupe de personnes finira par venir et trouver 1) de l’eau, 2) des moyens de défense, 3) des terres arables, et 4) l’accès aux routes commerciales. Ils construiraient donc sur les débris accumulés, ajoutant ainsi une couche supplémentaire au site (et élevant le site encore plus haut). Au fil du temps, le cycle se répétera et, à terme, de nombreuses couches d’occupation se superposeront au site.

Cobble glaçis at Beersheba with a trench cut through it - southern Israel
Le glaçis de galets à Beer-sheba avec une tranchée qui le traverse. (© Dale Manor)

Les systèmes de fortification, en particulier ceux du Moyen Âge du Bronze, sont un facteur important qui contribue à la forme conique. Ils consistaient généralement en des murs verticaux avec une pente en plâtre ou en galets à l’extérieur – appelée glaçis – afin d’endiguer une attaque frontale sur le site (voir photo ci-dessus).

Ces murs servaient souvent de mur de soutènement pour contenir les débris à l’intérieur de la ville, mais il arrivait que l’élévation dépasse le niveau du mur et que les débris commencent à se répandre sur le mur en descendant la pente, créant ainsi la pente assez uniforme qui tend à caractériser tant de tels.

Le passage du temps augmente considérablement l’altitude des sites. Megiddo, par exemple, est constitué d’au moins vingt couches s’élevant à 40-60 mètres au-dessus du terrain environnant ; Tel Beth-Shemesh a au moins neuf couches à environ 30 mètres au-dessus de la vallée ; Lachish a au moins huit niveaux s’élevant à plus de 30 mètres au-dessus de la vallée. (Une découverte de muraille de la ville de Lachish a été liée au fils du roi Salomon.) Ces établissements gigantesques peuvent être intimidants, surtout lorsqu’ils sont surmontés de murs de fortification qui s’élèvent souvent à environ 10 mètres au-dessus des pentes.

La Fouille des anciens Tels

Illustration showing the layers of biblical tels

La tâche de l’archéologue consiste à démonter les couches dans l’ordre inverse de leur dépôt, à assembler les différentes trouvailles qui sont contemporaines les unes des autres et à interpréter leur signification tant chronologiquement que culturellement. Cet effort n’est pas aussi facile que de retirer les couches d’un gâteau de couches, car les couches sont inévitablement inégales et ont été perturbées par des vols et des fosses (pensez par exemple à un enfant qui creuse dans la couche inférieure du gâteau, qui doit ensuite être remplie de glaçage avant que la couche suivante ne soit placée dessus). (Voir la fouille du tel qui a confirmé la destruction du Gezer biblique).

Les Tels donnent un aperçu du récit biblique

Notre compréhension de la composition et de la structure des tels pourrait nous aider à mieux apprécier un point de l’épisode des espions qui ont pénétré en Canaan (Num. 13). Les Israélites étaient venus d’Égypte où, en raison de la nature topographique et écologique de la région, les grands tels sont très rares.5 La péninsule du Sinaï ne possède pas non plus de tels car la région ne supportera pas une grande occupation pérenne, mais est généralement le domaine de pasteurs migrants très dispersés. Ainsi, lorsque les espions sont finalement entrés en Canaan, ils ont rencontré ces plates-formes urbaines intimidantes, hautes et surmontées de murs de fortification. Il n’est pas étonnant qu’ils aient rapporté que « les habitants du pays sont forts, et les villes sont fortifiées et très grandes » (Nb. 13:28). Moïse, raconte plus tard que le rapport des espions avait décrit les fortifications de façon encore plus dramatique : « Les villes sont grandes et fortifiées jusqu’au ciel » (Deut. 1:28). Cette description, ainsi que les autres facteurs mentionnés dans leur rapport, ont fait perdre la foi à dix des espions.

Caleb et Josué n’ont pas nié la « véracité » du rapport (bien que je doute qu’ils aient adhéré à la comparaison avec la « sauterelle » ; cf. Nb. 13:33), mais pour eux, la foi était plus importante – ils avaient confiance en Dieu pour les soutenir et supprimer les formidables barrières (Nb. 13:30 ; 14:6-9). Une leçon qui nous encourage à continuer à réfléchir !

  • 1 Ludwig Koehler and Walter Baumgartner, The Hebrew and English Lexicon of the Old Testament, vol. 4 (Leiden: Brill, 1999), 1735-36.
  • 2 Francis Brown, S. R. Driver, and Charles A. Briggs, A Hebrew and English Lexicon of the Old Testament (Oxford: Clarendon, 1907, reprint with corrections 1972), 1068.
  • 3 Wright offers a more detailed etymology of the word tel pushing back to Sumerian in the Mesopotamian Valley (123).
  • 4 Koehler and Baumgartner, vol. 2 (Leiden: Brill, 1995), 815-16. Zevit, however, argues that the Hebrew word reflects a meaning alluding to some “topographical or geographical feature characteristic” of the site rather than its status as a ruin (see Ziony Zevit, “Archaeological and Literary Stratigraphy in Joshua 7-8.” Bulletin of the American Schools of Oriental Research 251 [1983]: 23-35 [pp. 26-28]).
  • 5 Wright says that the use of the word tell in Egypt (e.g., Tell Amarna, Tell Nebesheh, and Tell el-Yehudiyah) is “probably a modern borrowing from western Asia” (123). 

Bibliography:

Brown, Francis, S. R. Driver, and Charles A. Briggs, A Hebrew and English Lexicon of the Old Testament. Oxford: Clarendon, 1907, reprint with corrections 1972.

Koehler, Ludwig and Walter Baumgartner, The Hebrew and English Lexicon of the Old Testament, vol. 4. Leiden: Brill, 1999.

Rosen, Arlene Miller. Cities of Clay: The Geoarcheology of Tells. Chicago: University of Chicago, 1986. 

Rosen, Arlene Miller. “Tell.” Pp. 163 in The Oxford Encyclopedia of Archaeology in the Near East, vol. 5. Ed. E. M. Myers. New York: Oxford University, 1997.

Wright, G. Ernest. “The Tell: Basic Unit for Reconstructing Complex Societies of the Near East.” Pp. 123-30 in Reconstructing Complex Societies: An Archaeological Colloquium. Ed. C. B. Moore. Bulletin of the American Schools of Oriental Research, Supplement 20. Cambridge, MA: A.S.O.R., 1974.

Yadin, Yigael. The Art of Warfare in Biblical Lands, 2 vols. New York: McGraw-Hill, 1963, pp. 18-19.

Zevit, Ziony, “Archaeological and Literary Stratigraphy in Joshua 7-8.” Bulletin of the American Schools of Oriental Research 251 (1983): 23-35. 

TOP PHOTO: The classic tel shape is seen at Tel Keisan in the Akko plain, located about 5 miles from the Mediterranean coast in the Galilee region of Israel. (© Dale Manor)

Let Me Tell You a Tale of the Tels

Dr. Dale Manor |

November 20, 2020 | News

Tel Keisan in the Akko plain in the Galilee region of Israel

Summary: The raised mounds of ancient cities, known as tels, are key to archaeological investigation in Israel and help us understand the biblical account. 

“Thus says the LORD: Behold, I will restore the fortunes of the tents of Jacob and have compassion on his dwellings; the city shall be rebuilt on its mound, and the palace shall stand where it used to be.” – Jeremiah 30:18 (ESV)

Tels in Archaeology and the Bible

Occasionally commentaries preface the names of Middle and Near Eastern sites with the word tel (e.g., Tel Megiddo; Tel Miqne; Tel Lachish, etc.). Tel is the transliteration of a Hebrew word which basically means “rubbish heap”1 and “mound.”2 Often the word is transliterated into English as tell which reflects the Arabic spelling of the word.3

The Hebrew word occurs several places in the Bible and usually has a negative connotation. In Deuteronomy 13:16, the LORD directs that any people among the Israelites who might forsake him and worship the gods of the land are to be destroyed and their city left a heap (i.e., a tel). A similar punishment is pronounced against Rabbah-ammon in Jeremiah 49:2 where the LORD declares that the city would become a “desolate mound” (i.e., a desolate tel). However, after the LORD promises that after Jerusalem is destroyed, Israel would re-occupy the city on its “mound” (Jer. 30:18). 

When Israel enters Canaan, the attack against Ai (the term “Ai” apparently is a variation of a word that means “heap of ruins”4) literally leaves the town a “heap of ruins” (Heb. tel; Joshua 8:28). The summary of the northern campaign of the Conquest narrates that Israel preserved all of the cities in the north which stood on their “mounds” (Heb. tel) except Hazor, which they reduced to ruins by fire (Joshua 11:13). The way “mound” is used in this passage implies a town resting on the ruins of other towns below, which almost exactly replicates the stratigraphic character of such sites.

The archaeologist working in the Middle and Near East readily recognizes the significance of these statements because they reflect phenomena which remain until today. The archaeological term tel applies to the accumulated debris of the remains of ancient cities which generally appear with fairly distinctive silhouettes of elevated flat-topped hills. The photo above is the classic tel shape of Tel Keisan in the Akko plain. The reason for these fairly common tels is the convergence of several geographic and topographic features.

Why Tels Developed Where They Have

Four criteria tend to characterize the establishment of a site.

1) Of utmost importance is access to a sufficient water supply. This might take advantage of the natural rainfall, tap into the resources of a river, or access a spring, or dig wells to reach the water table, or construct cisterns in which to store water (and of course, the last especially requires that there be sufficient rainfall to supply the water for the year).

2) A defensible location is important as well. This usually takes the form of an elevated height relative to the surrounding area (it could, of course, be in the bend of a river, or other such location, but these are essentially non-existent in Canaan/Palestine). Before air warfare, usually the occupation of the “high ground” provides a strategic advantage. 

3) Access to arable land is essential for food resources. This also facilitates animal husbandry. Of course, the arable land issue could often be modified by accessing the water supplies. 

4) Access to trade routes by which to import and export essential and luxury goods. This last criterion is not as essential as the first three.

For Canaan/Palestine, there is a limited number of locations where these three-to-four issues converge, hence people tended to gravitate toward the sites repeatedly over time. The nature of the construction at most sites also contributes to the tel development. Most buildings, and often parts of the fortification walls, were made of unfired mud brick. Eventually there would be a war, famine, or plague and the inhabitants would abandon the site. After a period of time because of neglect, rain and wind would lay waste the mud brick structures which almost literally dissolve into a layer of debris.

Mud brick structures need frequent maintenance to rectify the effects of the water exposure. The structural surfaces are susceptible to the erosional effects of water draining off of their exposed surfaces and the splash effect at the base of the walls tends to undercut the walls’ integrity.

Mud plaster layer over mud bricks at Beer-sheba in Israel.

One way to neutralize the effects of this erosion is regularly to “plaster” the surface with a thin layer of a mud mixture. The photo to the left shows a mud plaster layer (that has partially flaked off) over mud bricks at Beer-sheba (© Dale Manor). This is likely what Ezekiel alludes to in 13:10-15 when he lambasts the Israelites for merely cosmetically covering the structural flaws of the wall with a layer of “whitewash.” Interestingly the LORD threatens to expose their fundamental weakness with the metaphor of a “deluge of rain” and a “stormy wind”—exactly the forces that are most threatening to mud brick structures.

Because of the limited number of sites where all of these factors converge, eventually another group of people would come along and find 1) water, 2) defensibility, 3) arable land, and 4) access to trade routes. They would therefore build on top of the accumulated debris, thus adding another layer to the site (as well as elevating the site further). Over time, the cycle would repeat itself and eventually numerous layers of occupation would be superimposed on the site.

Cobble glaçis at Beersheba with a trench cut through it - southern Israel
The cobble glaçis at Beer-sheba with a trench cut through it. (© Dale Manor)

A major factor that contributes to the conical shape were the fortification systems— particularly those of the Middle Bronze Age. These consisted usually of vertical walls with a plastered or cobble slope on the outside—called a glaçis—to curtail a frontal assault on the site (see photo above). These would often serve as a sort of retaining wall to contain the debris inside the town.

Eventually, the elevation might rise above the level of the wall and the debris begin to spill over the wall down the slope, thus creating the fairly uniform slope that tends to characterize so many tels. The passage of time raises the elevation of the sites significantly. Megiddo, for instance, consists of at least twenty layers rising 40-60 meters above the surrounding terrain; Tel Beth-Shemesh has at least nine layers approximately 30 meters above the valley; Lachish has at least eight levels rising over 30 meters above the valley. (A Lachish city wall discovery has been tied to King Solomon’s son.)

These towering settlements could be intimidating, especially when surmounted with fortification walls that often stood another 10 meters or so on top of the slopes.

Excavating Ancient Tels

Illustration showing the layers of biblical tels

The task of the archaeologist is to dismantle the layers in reverse order of their deposition, assembling the various finds that are contemporary with each other and interpreting their meaning both chronologically as well as culturally. This effort is not as easy as removing layers from a layer cake because the layers inevitably are uneven and have been disrupted by robbing and pits (think for instance of a child digging into the bottom layer of the cake, which then needs to be filled with icing before the next layer is placed on it). (See the excavation of the tel that confirmed the destruction of biblical Gezer.)

Tels Give Insight to the Biblical Account

Our understanding of the composition and structure of tels might help us better appreciate a point in the episode of the spies who reconnoitered Canaan (Num. 13). The Israelites had come from Egypt where, because of the topographic and ecological nature of the region, tall tels are very rare.5 Neither does the Sinai peninsula have tels because the region will not sustain a large perennial occupation, but is generally the domain of widely scattered migrating pastoralists. Hence, when the spies finally entered Canaan, they encountered these intimidatingly high city platforms surmounted with fortification walls. It is small wonder that they reported that the “people who dwell in the land are strong, and the cities are fortified and very large” (Num. 13:28). Moses, later narrates that the spies’ report had described the fortifications even more dramatically: “The cities are great and fortified up to heaven” (Deut. 1:28). This, along with the other factors mentioned in their report, prompted ten of the spies to lose faith. 

Caleb and Joshua did not deny the “truthfulness” of the report (although I doubt they bought into the “grasshopper” simile; cf. Num. 13:33), but for them, faith was more important—they trusted God to sustain them and remove the formidable barriers (Num. 13:30; 14:6-9). A lesson that encourages us to keep thinking!

  • 1 Ludwig Koehler and Walter Baumgartner, The Hebrew and English Lexicon of the Old Testament, vol. 4 (Leiden: Brill, 1999), 1735-36.
  • 2 Francis Brown, S. R. Driver, and Charles A. Briggs, A Hebrew and English Lexicon of the Old Testament (Oxford: Clarendon, 1907, reprint with corrections 1972), 1068.
  • 3 Wright offers a more detailed etymology of the word tel pushing back to Sumerian in the Mesopotamian Valley (123).
  • 4 Koehler and Baumgartner, vol. 2 (Leiden: Brill, 1995), 815-16. Zevit, however, argues that the Hebrew word reflects a meaning alluding to some “topographical or geographical feature characteristic” of the site rather than its status as a ruin (see Ziony Zevit, “Archaeological and Literary Stratigraphy in Joshua 7-8.” Bulletin of the American Schools of Oriental Research 251 [1983]: 23-35 [pp. 26-28]).
  • 5 Wright says that the use of the word tell in Egypt (e.g., Tell Amarna, Tell Nebesheh, and Tell el-Yehudiyah) is “probably a modern borrowing from western Asia” (123). 

Bibliography:

Brown, Francis, S. R. Driver, and Charles A. Briggs, A Hebrew and English Lexicon of the Old Testament. Oxford: Clarendon, 1907, reprint with corrections 1972.

Koehler, Ludwig and Walter Baumgartner, The Hebrew and English Lexicon of the Old Testament, vol. 4. Leiden: Brill, 1999.

Rosen, Arlene Miller. Cities of Clay: The Geoarcheology of Tells. Chicago: University of Chicago, 1986. 

Rosen, Arlene Miller. “Tell.” Pp. 163 in The Oxford Encyclopedia of Archaeology in the Near East, vol. 5. Ed. E. M. Myers. New York: Oxford University, 1997.

Wright, G. Ernest. “The Tell: Basic Unit for Reconstructing Complex Societies of the Near East.” Pp. 123-30 in Reconstructing Complex Societies: An Archaeological Colloquium. Ed. C. B. Moore. Bulletin of the American Schools of Oriental Research, Supplement 20. Cambridge, MA: A.S.O.R., 1974.

Yadin, Yigael. The Art of Warfare in Biblical Lands, 2 vols. New York: McGraw-Hill, 1963, pp. 18-19.

Zevit, Ziony, “Archaeological and Literary Stratigraphy in Joshua 7-8.” Bulletin of the American Schools of Oriental Research 251 (1983): 23-35. 

TOP PHOTO: The classic tel shape is seen at Tel Keisan in the Akko plain, located about 5 miles from the Mediterranean coast in the Galilee region of Israel. (© Dale Manor)

Votre commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l’aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l’aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l’aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l’aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s